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Forscher lösen Rätsel: Darum kreisen Insekten ums Licht

Wissenschaftler haben Experimente durchgeführt, um zu verstehen, warum Insekten um das Licht kreisen. - Copyright: Yash Sondhi
Wissenschaftler haben Experimente durchgeführt, um zu verstehen, warum Insekten um das Licht kreisen. - Copyright: Yash Sondhi

Im Jahr 1884 bemerkte die Entomologin Mary Esther Murtfeldt etwas Seltsames. Sie hatte nachts in ihrem Wohnzimmer Schmetterlinge, die normalerweise nur tagsüber zu sehen waren – sie schienen von ihren Lampen angezogen zu werden.

Die Frage, was Insekten zu Lichtern aller Art – von Flammen bis hin zu Verandalampen – lockt, ist uralt.

"Wir beobachten das schon seit Tausenden von Jahren, und wir können seit Tausenden von Jahren Schriftstücke darüber finden", sagte Sam Fabian, ein Postdoktorand am Imperial College London, der sich auf die Suche nach dem Grund gemacht hat, zu Business Insider.

Auf den Kopf gestellte und abstürzende Insekten

Warum werden Insekten von Licht angezogen? Die Frage beschäftigt die Wissenschaft schon lange. - Copyright: Chris Robbins/500px via Getty Images
Warum werden Insekten von Licht angezogen? Die Frage beschäftigt die Wissenschaft schon lange. - Copyright: Chris Robbins/500px via Getty Images

Fabian, Yash Sondhi und andere Biologen stellten Hochgeschwindigkeits-Videokameras auf, sowohl in einem Feld in Costa Rica als auch in ihrem Labor, um zu sehen, wie das Licht die Bewegungen von fliegenden Insekten wie Schmetterlingen, Motten und Libellen bei Nacht beeinflusst.

Im Labor verwendeten sie Bewegungserfassung, indem sie die Insekten mit miniaturisierten Markern ausstatteten, ähnlich denen, die Schauspieler oft tragen, um Actionszenen für Filme und Videospiele zu filmen.

"Das gibt uns eine wirklich phänomenale Auflösung dessen, was vor sich geht", so Fabian.

Ihre Entdeckung: Die Insekten drehten dem Licht den Rücken (also ihre Oberseite) zu, und wenn das Licht unterhalb oder waagerecht zu ihrer Flugbahn lag, flogen sie oft im Kreis oder stürzten ab. Es war, als ob sie die Lichtquelle nutzten, um sich am Himmel zu orientieren.

Wenn Käfer zu nahe an künstliches Licht herankommen, können sie fast in eine Falle geraten, erklärte Peter Oboyski, geschäftsführender Direktor und Sammlungsleiter am Essig Museum of Entomology, der nicht an der Studie beteiligt war, zu Business Insider.

"Der Gedanke, dass sie ihre Rückenfläche, also ihre Oberseite, dem Licht zuwenden wollen, macht sehr viel Sinn", so Oboyski.

Wissenschaftler haben die Insekten mit Markern ausgestattet. - Copyright: Sam Fabian
Wissenschaftler haben die Insekten mit Markern ausgestattet. - Copyright: Sam Fabian

Fische zeigen ein ähnliches Verhalten, sagte Fabian. "Aber das ist das erste Mal, dass wir zeigen, dass dies bei nachtaktiven Insekten in der Nähe von künstlichem Licht passiert."

Die Forscher veröffentlichten ihre Ergebnisse in der Fachzeitschrift "Nature Communications".

Insekten müssen wissen, wo es lang geht

Viele Tiere verlassen sich auf die Schwerkraft und visuelle Hinweise, um sich zu orientieren, so Oboyski. Eine Möglichkeit, wie sich manche Insekten orientieren, ist die sogenannte dorsale Lichtreaktion.

"Damit die Insekten in der Lage sind, auf gleicher Höhe mit dem Boden zu fliegen und sich nach links zu neigen, müssen sie wissen, in welche Richtung es nach oben geht", sagte er. Eine zuverlässige Quelle für diese Information ist der Himmel, von dem das Licht kommt."Und während der Milliarden Jahre, die der Planet besteht, ist das der Himmel", so Oboyski.

Wenn sie mit einer anderen Lichtquelle konfrontiert werden - zum Beispiel mit einem Feuer von unten oder einem Scheinwerfer von der Seite - versuchen die Insekten, die Oberseite ihres Körpers in Richtung dieses Lichts zu richten. Und davon können sie verwirrt werden oder deswegen abstürzen, so Oboyski.

Die Studie konzentrierte sich auf das Verhalten der Insekten, wenn sich das Licht in geringer Entfernung befand, d. h. in weniger als einem Meter Entfernung. Es ist immer noch nicht klar, was sie überhaupt dorthin bringt.

"Ich denke, die Frage, warum sie von dem Licht aus größerer Entfernung angezogen werden, ist viel schwieriger zu beantworten", so Oboyski.

Der Mond ist kein Kompass

Es gibt viele Theorien darüber, warum sich Insekten bei Lichtern sammeln.

"Die gängigste ist die Mond- oder Himmelsnavigation", so Sondhi. Die Idee ist, dass Insekten, die in einer geraden Linie fliegen müssen, die Position des Mondes als Anhaltspunkt nutzen können. Sie verwechseln künstliche Lichter mit dem Mond.

Mit dem Rücken zum Licht versuchen sich die Insekten zu orientieren. - Copyright: Sam Fabian
Mit dem Rücken zum Licht versuchen sich die Insekten zu orientieren. - Copyright: Sam Fabian

Laut Fabian haben sie diese Theorie jedoch getestet und festgestellt, dass einige Insekten in eine andere Richtung fliegen, wenn eine neue Lichtquelle eingeschaltet wird.

"Sie würden sich vorwärts und rückwärts bewegen, was nicht dem entspricht, wofür man einen Himmelskompass verwenden würde", so Fabian.

Eine weniger rosige Zukunft für Insekten

Es gibt einen Grund, warum Wissenschaftler seit langem versuchen, die Frage zu beantworten, warum Insekten von künstlichem Licht angezogen werden.

Erstens könnte es uns eines Tages helfen, das wahllose Töten von Insekten zu verhindern: "Bei einem Insektenzapper gibt es eine Menge Kollateralschäden", so Oboyski. "Es sind nicht nur die Mücken." Herauszufinden, welches Licht Mücken - und nur diese - anzieht, ist ein potenzieller Vorteil.

Oboyski befürchtet auch, dass sich die Lichtverschmutzung auf die Art und Weise auswirkt, wie die Insekten durch ihre Umgebung navigieren.

"Vielleicht finden sie ihre Partner nicht so, wie sie sollten. Vielleicht finden sie die Nahrungsressourcen nicht so, wie sie es sollten", sagte er. Stattdessen "bleiben sie im Reich des Lichts gefangen".

Lest den Originalartikel auf Business Insider

VIDEO: Darum fliegen Insekten zum Licht