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Erst bei der Beerdigung meiner 91-jährigen Tante habe ich verstanden, wie inspirierend sie war

Lesley Challen war eine fürsorgliche Ehefrau, Mutter und Krankenschwester. - Copyright: Courtesy of Phil Challen
Lesley Challen war eine fürsorgliche Ehefrau, Mutter und Krankenschwester. - Copyright: Courtesy of Phil Challen

Ich stand meiner Tante Lesley nie besonders nahe. Das lag vor allem daran, dass wir fünf Autostunden voneinander entfernt wohnten und ich sie nur gelegentlich sah. Als wir uns kennenlernten, habe ich mich gerne von ihr verwöhnen lassen – was ein wenig egoistisch war. Sie hatte drei Söhne und sagte manchmal, sie hätte auch gerne eine Tochter gehabt. Einmal nahm sie mich und meine Schwester zu einem englischen Nachmittagstee in einem gehobenen Hotel mit. Wir gingen einkaufen, und sie machte uns eine besondere Freude, indem sie uns Schmuck kaufte.

Ich bewunderte sie sehr – sie war behindert und seit fast 50 Jahren alleinerziehend. Das sagte ich ihr auch im Jahr 2018, als ich sie zum letzten Mal sah. Doch erst bei Lesleys Beerdigung im Dezember 2023 wurde mir wirklich bewusst, was für ein großes Vorbild sie war. Ich konnte nicht persönlich anwesend sein, aber ich fühlte mich inspiriert, als jeder meiner Verwandten eine Grabrede hielt.

Hier sind einige Aspekte ihrer Persönlichkeit, die ich gerne weitertragen würde.

Sie sagte nie: "Warum ich?"

Mein Onkel Geoffrey starb plötzlich, als Lesley 44 Jahre alt war. Danach zog sie meine Cousins im Alter von 16, 15 und 11 Jahren allein auf. Dann hatte sie 1981 im Alter von 50 Jahren während einer Nachtschicht als Krankenschwester einen Unfall. Er führte zu einer Hirnblutung und Lähmung. Sie war für den Rest ihres Lebens auf einen Rollstuhl angewiesen.

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Dennoch sagte ihr ältester Sohn Nick bei der Beerdigung: "Sie hat nie Selbstmitleid empfunden und das Beste aus den Dingen gemacht". Sein Bruder Phil äußerte sich ähnlich: "Rückblickend kann sich keiner von uns an eine einzige Gelegenheit erinnern, bei der sie die 'Warum ich?'-Karte ausspielte und über das Schicksal jammerte. Sie hat einfach akzeptiert, was das Leben ihr zugeworfen hat, und hat sich damit abgefunden."

Sie überwand Hindernisse

Lesley lernte nach dem Unfall, mit der linken Hand zu schreiben. Außerdem musste sie ihre Fahrprüfung wiederholen. Sie bestand sie mit Bravour in einem umgebauten Auto. Von ihrem Rollstuhl aus bewirtschaftete sie ein Viertel Hektar. "Es gibt nichts im Leben, was man nicht überwinden kann", sagte sie den Leuten.

Sie reiste um die Welt und besuchte Länder, die weit von ihrer Heimat England entfernt waren, wie Australien, Neuseeland und Amerika. Langstreckenflüge waren nie ein Problem.

Challen mit ihren drei Söhnen, die sie als alleinerziehende Mutter großgezogen hat. - Copyright: Courtesy of Phil Challen
Challen mit ihren drei Söhnen, die sie als alleinerziehende Mutter großgezogen hat. - Copyright: Courtesy of Phil Challen

1988 waren wir zufällig zur gleichen Zeit in San Francisco im Urlaub. Wir gingen in den japanischen Teegarten – ja, das war unser Ding – und sie flüsterte mir die Phasen der Teezeremonie ins Ohr.

Lesley blieb bis zum Schluss neugierig. Sie studierte an der University of the Third Age, einem Netzwerk von Lerngruppen im Vereinigten Königreich. Es ermöglicht älteren Menschen, ihr Wissen, ihre Interessen und Fähigkeiten weiterzugeben. Sie sprach passabel Französisch und spielte Scrabble, um ihren Geist fit zu halten.

Sie war das Leben und die Seele der Party

Mein Cousin erwähnte bei der Beerdigung die Liebe meiner Tante zur Poesie und ihre unterhaltsame Darbietung von Gedichten. Sie konnte die Ballade "The Highwayman" von Alfred Noyes auswendig und kannte Lord Byrons "The Destruction of Sennacherib" Wort für Wort. Alle hörten ihr zu, wenn sie Geistergeschichten am Lagerfeuer erzählte.

Mir wurde klar, dass Lesleys Aufführungen in die Familientradition eingegangen waren. Ich kannte einige der Worte aus diesen Gedichten, hatte aber vergessen, dass meine Tante sie mir als Kind vorgestellt hatte.

Das hat mich dazu inspiriert, sie auswendig zu lernen. Ich werde sie meinen Kindern vortragen, in der Hoffnung, dass sie sie über die Generationen hinweg weitergeben.

Sie genoss die schönen Dinge des Lebens - und blieb doch bodenständig

Lesley war immer tadellos gekleidet und bevorzugte Kaschmirschals mit einer eleganten Brosche. Ihre Augenbrauen waren gepflegt, und ihre Haut leuchtete. Phil erzählte mir, dass sie auf Gesichtspeelings aus Schweden schwor.

"Ich möchte so gut wie möglich aussehen", sagte sie, als ich ihr bei unserem letzten Treffen ein Kompliment zu ihrem Outfit machte. Die letzten fünf Jahre ihres Lebens verbrachte sie in einer Senioreneinrichtung, die eher einem 5-Sterne-Hotel glich.

Geoffrey und Lesley Challen an ihrem Hochzeitstag. - Copyright: Courtesy of Phil Challen
Geoffrey und Lesley Challen an ihrem Hochzeitstag. - Copyright: Courtesy of Phil Challen

Aber das ist ihr nie zu Kopf gestiegen. Lesley war neun Jahre alt, als der Zweite Weltkrieg ausbrach. Es gab eine Rationierung. Es war eine Zeit, in der man sich mit wenig zufrieden geben musste.

Als ihre Sehkraft und ihr Gehör nachließen, hielt sie sich an dieselben Prinzipien: "Als sie älter wurde, war ihr 32-Zoll-Fernseher nicht mehr zu gebrauchen", sagte Phil bei der Beerdigung, "aber als ich ihr vorschlug, einen größeren Fernseher zu kaufen, bestand sie darauf, dass ihr altes Gerät funktionell in Ordnung sei."

Er fasste den Charakter seiner Mutter als "anpassungsfähig, belastbar, fähig, bemerkenswert und kompliziert" zusammen. Ich bin zwar traurig, dass ich ihre Qualitäten erst nach ihrem Tod voll erkannt habe, aber sie hat mich viel gelehrt.

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